juin/juillet 2011

L’exploration à la limite de la technologie

Les nouveaux défis en extraction poussent les fournisseurs à trouver de nouveaux équipements et des solutions de sécurité novatrices

. Par Eavan Moore

Dans la foulée d’une forte demande pour les ressources minérales, l’industrie des minéraux est confrontée à ses limites et se découvre de nouvelles frontières. Les explorateurs, constructeurs et exploitants creusent toujours plus bas pour découvrir de nouvelles réserves, et ils s’aventurent dans des zones jugées inexploitables il n’y a pas si longtemps. Dans cette entreprise, ils doivent faire face à de longues attentes pour le matériel et assurer la sécurité de la main d’oeuvre.

Pour être dans le coup, les fournisseurs de cette industrie doivent maintenir des flux d’approvisionnement tendus en conformité avec les lois et règlements et concevoir de nouveaux outils destinés à des conditions nouvelles. Dans tous les cas de figure, les fournisseurs jouent un rôle clé dans le maintien de l’exploitation minière en relevant des défis inédits.

Mettre la pédale douce

Le secteur du développement des pneumatiques illustre assez bien la nature des rapports entre l’exploitant et le fournisseur. Dans le cycle actuel en pleine expansion, la demande pour les pneus dépasse régulièrement la capacité de production. Que peut-on faire pour prolonger leur durée? Même des facteurs apparemment simples comme la pression des pneus, les conditions routières et le chargement des camions peuvent s’avérer difficiles à contrôler. Pour répondre à ces défis, les fabricants et les fournisseurs collaborent étroitement et mettent en commun leur expertise.

Barry Rexroad, directeur, Génie et exploration minière hors route chez Bridgestone Americas, déclare que son entreprise, afin d’utiliser les meilleurs produits de la meilleure façon possible, travaille au développement de produits, de services techniques et de formation, ainsi que du logiciel de pointe TreadStat® qui mesure l’usure des pneus. « Bridgestone utilise la technologie G-Hawk qui combine des données GPS à celle d’un système de mesure des forces sur trois axes afin d’obtenir des données en temps réel sur les forces et contraintes qui s’exercent sur les pneus au cours des opérations de camionnage », dit-il. « Ainsi, nous pouvons mettre en évidence les tronçons des routes de transport ou les opérations de camionnage qui sont susceptibles d’exiger un effort excessif pour les pneus. »

Entre-temps, on voit arriver sur le marché de nouveaux produits qui mettent à profit les recherches sur les profils de bandes de roulement et sur les structures fines qui se comportent le mieux dans différentes applications. Selon Bruce Besancon, directeur des services de marketing chez Michelin, Pneus d’engins de terrassement, « Notre nouveau pneu d’engin de terrassement, le XDR2, chauffe moins en service et il offre une meilleure résistance aux taillades causées par les arêtes de roche et aux autres types d’agressions extérieures. »

Selon Bob Dirk, directeur de l’exploitation minière chez Suncor Energy, quand l’approvisionnement en pneus était difficile entre 2007 et 2009, on a relevé le défi grâce à un effort collectif. « Nous avons pris un grand nombre de mesures destinées à améliorer nos façons de faire, ce qui nous a permis d’établir un record mondial de durée pour trois tailles de pneus. Les employés de Suncor méritent de recevoir au moins la moitié du crédit pour ces améliorations, et je veux bien accorder l’autre moitié aux fabricants de pneus. »

Les dangers du milieu souterrain

Les mines à grande profondeur comme la mine de cuivre Kidd de Xstrata représentent l’avenir de l'exploration minière souterraine, qui devrait continuer à fouiller les entrailles de la Terre à mesure que les ressources près de la surface s’épuisent. Ses exploitants, qui travaillent en première ligne, ont vite appris que les conditions de chaleur et les épisodes de coups de mine posent de graves problèmes pour le maintien de la sécurité aux grandes profondeurs.

On note une activité sismique régulière dans la mine Kidd, selon Shannon Campbell, directeur des services d’ingénierie et d’exploitation minière. Habituellement, on gère la situation à l’aide de modèles informatiques et par des activités de surveillance, ainsi que par la fermeture préventive de zones à risque. Toutefois, en janvier 2009, la mine a été secouée par un séisme de 3,3 sur l’échelle de Richter, qui a causé des effondrements à plusieurs niveaux et mis à mal les armatures de renforcement de pointe qu’on avait utilisées sans problème jusqu’à ce jour.

Se tournant vers le marché, les entreprises minières ont demandé des écrous à charge dynamique accrue pour consolider les armatures de renforcement en place. Avant ce jour, on n’avait modifié que les boulons coniques disponibles. Sous l’action d’une charge dynamique, ces boulons s’enfoncent dans un chemisage de résine, absorbant ainsi l’énergie sismique et préservant les boulons voisins. Toutefois, les boulons coniques modifiés sont difficiles à installer efficacement, selon M. Campbell. Pour cette raison, la mine Kidd soumet à l’essai plusieurs nouveaux types de boulons de renforcement résistant aux charges dynamiques, notamment les boulons D-Bolt et YIELD-LOK MD.

M. Rocky Wu, vice-président des services d’ingénierie chez Jennmar Canada, explique que le boulon YIELD-LOK MD est un boulon d’acier robuste revêtu de polymère qui assure un bon renforcement dans des conditions de charge statique. Sous l’action d’une charge dynamique, ce boulon s’enfonce dans le revêtement de polymère, lui transférant ainsi son énergie. Sa performance est plus régulière et dépend moins du type de chemisage et de la taille du trou. Il peut être utilisé comme dispositif de renforcement principal dans des conditions de charge dynamique du sol. « Nous espérons que l’ajout de quelques boulons YIELD-LOK MD supplémentaires nous permettra de réduire l’ensemble des structures de renforcement de 25 à 30 % par mètre de galerie d’accès, ce qui est énorme », déclare M. Campbell.

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